Bien sûr, le Su-35 n’est pas un chasseur furtif. Mais il est très résistant : La Russie fait jouer ses muscles et étend son influence au Moyen-Orient en vendant des avions de combat Su-35 à l’Égypte et à la Turquie, tandis que l’Algérie pourrait également acheter le Su-35. Cela se produit alors que les États-Unis ont abandonné l’Afghanistan et se détournent du Moyen-Orient pour se concentrer sur l’Asie de l’Est, zone de conflit potentiel. La Russie fait donc jeu égal avec les États-Unis dans son utilisation de la « diplomatie de l’avion de chasse » pour se faire davantage d’amis et d’États clients potentiels au Moyen-Orient.

La diplomatie du Su-35 ?

Les analystes de l’équilibre militaire au Moyen-Orient ont déclaré que les ventes d’avions de chasse russes conduisent à une influence et un pouvoir accrus du Kremlin dans la région. Au début de cette année, la Russie a livré cinq avions SU-35 à l’Égypte et les Égyptiens s’attendent à en recevoir 19 autres. La Turquie prévoit d’acheter le Su-35 si les négociations aboutissent. Il en va de même pour l’Algérie. Les Algériens recevront déjà 14 bombardiers Sukhoi-34 en 2021. Ils seraient intéressés par le chasseur avancé Su-57, et si les Russes leur refusent cet avion, ils pourraient commander le Su-35.

Un avion dangereux

Le Sukhoi Su-35 Super Flanker est un avion de combat russe depuis 2014. Il a des utilisations et des capacités diverses. Il peut détruire des cibles dans les airs, en mer et au sol. Il a une portée de 190 milles et un plafond de 59 000 pieds. La marine américaine s’inquiète de ses missiles de croisière antinavires Oniks que le Su-35 peut tirer. Le Su-35 peut transporter jusqu’à huit tonnes de missiles de toutes sortes et de bombes guidées par laser ou par satellite.

Bien qu’il soit encore considéré comme un chasseur de quatrième génération dépourvu de capacités furtives, le Su-35 possède une grande dextérité et une grande agilité, ainsi qu’une meilleure avionique que le Su-27. Le radar a été amélioré et les moteurs à allumage par plasma ont une poussée supérieure à celle du Su-27. La vitesse maximale du Su-35 est de 1 550 miles par heure.

La vente de Su-35 au Moyen-Orient est un autre exemple de ce que j’appelle la diplomatie des avions de combat à laquelle se livrent les Russes et les Américains. Lorsque les États-Unis refusent de vendre leurs F-35 à un pays, l’armée de l’air de ce pays se tourne naturellement vers une autre source d’approvisionnement, en l’occurrence la Russie. Par ailleurs, Israël a pris note et dispose désormais de 27 F-35 provenant des États-Unis. Les Émirats arabes unis veulent des F-35, mais l’administration Biden s’est montrée réticente à conclure la vente en annonçant d’abord l’achat, vol L-39 puis en le gelant temporairement par la suite.

Bien sûr, le F-35 furtif est supérieur au Su-35 de quatrième génération, mais pour des pays comme la Turquie, l’Égypte et potentiellement l’Algérie, le chasseur russe est un ajout bienvenu. Avec le retrait des États-Unis d’Afghanistan, l’équilibre sécuritaire est en train de changer au Moyen-Orient et en Afrique du Nord. La Russie crée des clients d’armes dans la région, ce qui est similaire aux transferts d’armes qu’elle a effectués pendant la guerre froide. Toutefois, la Russie n’envoie pas des milliers de soldats au Moyen-Orient et elle a également évacué tout son personnel de l’Afghanistan par voie aérienne, de sorte que l’influence russe dans la région ne doit pas être surestimée.

Mais à l’instar des États-Unis, Vladimir Poutine se livre à une diplomatie de l’avion de chasse. Le Kremlin se fait des amis en exportant ses systèmes d’armes et en créant davantage de maux de tête aux alliés des États-Unis tels qu’Israël, les Émirats arabes unis et l’Arabie saoudite. Le Su-35 est une autre monnaie d’échange pour la diplomatie des avions de chasse. Quel avion pourrait être le prochain à être vendu ? Le Kremlin souhaiterait vendre son Su-57 furtif de cinquième génération. Les Russes déploieront 22 Su-57 d’ici 2024. Avec un coût de 40 millions de dollars par appareil, la Russie voudrait payer l’avion en l’exportant. Comme la Russie vend déjà le Su-35 à des clients du Moyen-Orient, il est logique que le Su-57 soit le prochain. Cela pourrait obliger les États-Unis à envisager de vendre davantage de F-35 pour suivre les Russes et poursuivre leur propre diplomatie en matière d’avions de combat au Moyen-Orient.

Brent M. Eastwood, PhD, est l’auteur de Humans, Machines, and Data : Future Trends in Warfare. Il est expert en menaces émergentes et ancien officier d’infanterie de l’armée américaine.